Мелкоклеточный рак — крайне злокачественная опухоль с агрессивным клиническим течением и распространенным метастазированием. Эта форма составляет 20—25 % от всех типов рака легких. Некоторые исследователи расценивают ее как системную болезнь, при которой почти всегда имеются метастазы в регионарных и экстраторакальных лимфатических узлах уже на начальных стадиях. Среди пациентов преобладают мужчины, но процент пораженных женщин увеличивается. Подчеркивается этиологическая связь этого рака с курением. Из-за быстрого роста опухоли и широко распространенных метастазов большинство пациентов страдают тяжелой формой заболевания.
При диагностике мелкоклеточного рака легкого особое значение имеет оценка распространенности процесса, определяющая выбор терапевтической тактики. После морфологического подтверждения диагноза (бронхоскопия с биопсией, трансторакальная пункция, биопсия метастатических узлов) проводится компьютерная томография (КТ) грудной клетки и брюшной полости, а также КТ или магнитно-резонансная томография (МРТ) головного мозга (с контрастированием) и сканирование костей.

Позитронно-эмиссионная томография (ПЭТ) позволяет дополнительно уточнить стадию процесса.

При мелкоклеточном раке легкого, как и при других формах рака легкого, используется стадирование по международной системе TNM, однако большинство больных мелкоклеточным раком легких уже имеют на момент установления диагноза III–IV стадию заболевания, в связи с этим до настоящего времени не потеряла свое значение классификация, согласно которой различают локализованную и распространенную формы заболевания.